В 1974 году спустя несколько недель после смерти великого композитора и бэнд-лидера Дюка Эллингтона несколько дюжин чикагских музыкантов организовали фестиваль в его честь в старом клубе на юге Grant Park. 10 тысяч поклонников пришли почтить память музыканта, тем самым положив начало ежегодным концертам-посвящениям, крупнейший из которых посетили 30 тысяч человек.

Chicago Jazz Festival jazzpeople

Позже в 1978 году музыканты, сотрудничая с Чикагским Советом искусств, провели первый концерт памяти Джона Колтрейна в том же Grant Park, имевший такой же грандиозный успех. На следующий год Джазовый институт Чикаго начал планировать собственный фестиваль, намеченный на август.

Главное представительство Чикаго по организации специальных мероприятий предложило такое решение: объединить усилия вместе и создать Чикагский джазовый фестиваль, который включал бы в себя «Ночь памяти Эллингтона», «Ночь памяти Колтрейна» и пять других программ, организованных Джазовым институтом. Площадкой проведения фестиваля выбрали Petrillo Music Shell.

125 тысяч человек пришли на первый Фестиваль, где слушали музыку, танцевали, устраивали пикники на траве, и самое главное, наслаждались расцветом самого крупного фри-джазового фестиваля в мире. С тех пор фестиваль джаза в Чикаго проводится каждый год в День труда. Координирует мероприятие Департамент по культуре и специальным мероприятиям и Джазовый институт.